Durante una pandemia, el problema de las gotitas de saliva en aerosol en el consultorio del dentista es serio

Los investigadores de la Universidad de Illinois en Chicago no podían dejar de pensar en las herramientas giratorias y vibrantes en el consultorio de un dentista que convierten el agua en spray y la envían volando por el aire. Si ese spray contiene un virus o algún otro patógeno, es un peligro para la salud de los dentistas y los pacientes.

En un artículo publicado esta semana en Physics of Fluids, por AIP Publishing, Alexander Yarin y sus colegas descubrieron que las fuerzas de una herramienta vibratoria o una turbina de dentista no son rival para las propiedades viscoelásticas de los polímeros de grado alimenticio, como el ácido poliacrílico, que se utilizo como una pequeña mezcla de agua en entornos dentales.

Sus resultados fueron sorprendentes. No solo una pequeña mezcla de polímeros eliminó por completo la aerosolización, sino que lo hizo con facilidad.

«Lo que fue sorprendente es que el primer experimento en mi laboratorio demostró completamente el concepto», dijo Yarin. «Fue sorprendente que estos materiales fueran capaces de suprimir tan fácil y completamente la aerosolización por herramientas dentales, con importantes fuerzas de inercia involucradas. Sin embargo, las fuerzas elásticas generadas por pequeños aditivos poliméricos eran más fuertes».

Su estudio documentó la explosión que se produce entre el agua que sale de la turbina suministrada a los dientes y encías que es lo que se aerosoliza. El spray de rociado que acompaña a la visita al dentista es el resultado de que el agua se encuentre con la vibración rápida de una herramienta o la fuerza centrífuga de una turbina, que hace estallar el agua en gotitas diminutas y las impulsa.

La mezcla de agua con el polímero, cuando se usa para irrigar, suprime las explosiones; en cambio, las macromoléculas poliméricas se estiran como bandas de goma restringen la aerosolización del agua. Cuando la punta de una herramienta vibratoria o una turbina dental se sumerge en la solución de polímero, la solución se enrosca en hebras en forma de serpiente, que se tiran hacia la punta de la herramienta, alterando la dinámica habitual que se observa con el agua pura en odontología.

«Cuando las gotas intentan desprenderse de un cuerpo líquido, la cola de la gota se estira. Ahí es donde entran en juego las importantes fuerzas elásticas de las macromoléculas poliméricas», dijo Yarin. «Suprimen el alargamiento de la cola y tiran la gota hacia atrás, evitando por completo la formación de aerosoles».