El auge de la teledependencia y otras alternativas tienen el potencial de corregir algunas de las disparidades en la atención.

Hay indicios tempranos de que la pandemia está cobrando un precio grave y potencialmente duradero en nuestra salud bucal. En septiembre, incluso antes del aumento del coronavirus invernal en los Estados Unidos, una encuesta de la Asociación Dental Estadounidense encontró que más de la mitad de los dentistas que respondieron estaban viendo un aumento en las condiciones relacionadas con el estrés entre los pacientes. Estos incluyeron rechinar de dientes, dientes agrietados y astillados y síntomas de disfunción de la articulación temporomandibular, como dolor de mandíbula. Más de una cuarta parte de los dentistas informaron un aumento de las caries y enfermedades de las encías, muy probablemente como resultado de cambios en la dieta y la higiene de las personas. Los estadounidenses también han tenido dificultades para acceder a la atención dental: un informe del mes pasado del CareQuest Institute for Oral Health, un grupo de investigación y defensa sin fines de lucro, encontró que seis millones de adultos habían perdido su seguro dental debido a la pandemia, y más de uno de cada 10 había retrasó la obtención de atención debido al costo, la falta de seguro, el temor a la exposición al virus o una combinación de esos factores.

Un desafío importante para los proveedores es que los procedimientos dentales de rutina generan aerosoles, que aumentan el riesgo de transmisión viral. Cuánto no está claro. («Actualmente no hay datos disponibles para evaluar el riesgo de transmisión del SARS-CoV-2 durante la práctica dental», según los CDC, que ofrecen orientación para entornos dentales en su sitio web). Como precaución, muchas clínicas han agregado espacio y tiempo entre citas, reduciendo el número de pacientes que pueden ver. Ese y otros problemas han empeorado las disparidades de larga data en cuanto a quién recibe atención de salud bucal: a mediados de abril, casi el 60 por ciento de las prácticas privadas operaban a plena capacidad, en comparación con aproximadamente el 35 por ciento de sus contrapartes públicas, según A.D.A.

Pero la pandemia también ha inspirado adaptaciones remotas, que podrían ayudar a abordar estas desigualdades. “Tuvimos que empezar a pensar de manera diferente sobre cómo íbamos a satisfacer las necesidades de esos niños y familias” que no podían venir a una clínica o recibir tratamiento en una escuela u otro sitio comunitario, dice Antonina Capurro, la salud dental del estado de Nevada oficial, «y cómo íbamos a llegar a ellos».

A lo largo de la historia de la medicina moderna, la boca, de manera bastante extraña, se ha considerado separada del resto del cuerpo. Las visitas preventivas al dentista no suelen estar cubiertas por el seguro médico, a diferencia de las visitas anuales a un médico de atención primaria. Solo en las últimas décadas los investigadores han comenzado a apreciar hasta qué punto la salud bucal es inseparable del bienestar físico, emocional y psicológico general de una persona. La enfermedad de las encías se ha relacionado con una amplia gama de trastornos, que incluyen diabetes, enfermedad de Alzheimer, enfermedades cardiovasculares, parto prematuro e incluso infecciones respiratorias. Junto con la caries dental, también se asocia con malos resultados socioeconómicos. Los niños que tienen caries, por ejemplo, tienden a faltar más días a la escuela y les va peor académicamente que los que no las tienen.

Sin embargo, es casi imposible determinar si la mala salud bucal ayuda a causar estos resultados o si ocurren juntos porque comparten factores de riesgo, como una dieta alta en azúcar refinada; tabaquismo y abuso de sustancias; inseguridad financiera; y dificultad para acceder a la atención dental preventiva, incluido el flúor, educación sobre cómo cepillarse los dientes y selladores para los dientes de los niños.

Para complicar las cosas, la boca también alberga bacterias y otros microorganismos que interactúan con los sistemas corporales de formas que apenas comienzan a comprenderse. «El simple hecho de tener una infección sistémica», como Covid-19, «puede cambiar el microbioma», dice Kevin Byrd, investigador académico de A.D.A. Science and Research Institute, quien fue autor de un artículo publicado en Nature Medicine en marzo que muestra que el coronavirus puede infectar células en la boca y glándulas salivales y ser transmitido por la saliva. (Esto puede ayudar a explicar por qué la boca seca, la pérdida del gusto y las lesiones orales son síntomas comunes de Covid-19). El estrés y los cambios en la dieta también pueden alterar el microbioma oral. Todo lo cual sugiere que la pandemia podría afectar la salud bucal de las personas, y por lo tanto el resto de su biología, de formas impredecibles, dice Mary Northridge, directora de investigación dental en N.Y.U. Langone Health. «Mi temor», agrega, «es que las poblaciones que eran vulnerables antes de Covid-19 van a ser golpeadas».

Los grupos más afectados por Covid-19, entre ellos adultos mayores y comunidades negras, latinas, indígenas e inmigrantes, ya eran los más propensos a sufrir caries, enfermedad de las encías y cáncer oral, los problemas de salud bucal más prevalentes en los Estados Unidos. . Y antes del coronavirus, aproximadamente un tercio de los adultos no recibían atención preventiva de salud bucal. Este déficit se ha convertido en «un indicador de pobreza» en Estados Unidos, dice Northridge, autor de un artículo de enero de 2020 sobre disparidades en la atención de la salud bucal publicado en The Annual Review of Public Health. “Si no puede pagar una buena atención de la salud bucal y no puede pagar comidas nutritivas y no puede pagar una buena atención de la salud mental, por lo que recurre a las sustancias, entonces es vilipendiado por ello. Porque no tienes unos dientes bonitos y relucientes «.

Sin embargo, la pandemia ha inspirado cambios en la práctica y la política que podrían ayudar a mejorar el acceso a la atención. Un comentario en la revista Preventing Chronic Disease, un C.D.C. publicación, argumenta que el cambio a enfoques de baja tecnología que se centran en la prevención llegaría a más personas al tiempo que se reduciría la necesidad de procedimientos que produzcan aerosoles. La teledeontología se ha expandido significativamente durante la pandemia, dice Jane Weintraub, una de las autoras de los comentarios y profesora de salud pública dental en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill.

La necesidad de reducir el riesgo limitando los aerosoles «ha llevado al reconocimiento de que no todo lo que solíamos hacer con la turbina debe hacerse con la turbina o el raspador ultrasónico», dice Habib Benzian, codirector de la Organización Mundial de la Salud. Centro colaborador para la mejora de la calidad, odontología basada en evidencias de la Universidad de Nueva York. «Hay alternativas», dice Benzian, autor principal de un artículo de diciembre publicado en The Journal of Dental Research sobre las políticas de atención de la salud bucal durante la pandemia. «Muy rentables». Pero no es así como están acostumbrados a trabajar los dentistas, añade, lo que contribuye a la “inercia” a la hora de su adopción.

Dar prioridad a los servicios preventivos de bajo costo en el futuro, señala Weintraub, requerirá cambios en el proceso de reembolso: «cambios en las políticas de Medicare y Medicaid y lo que pagan las compañías de seguros». Medicare no cubre la atención dental de rutina (mientras que las visitas a la sala de emergencias por dolor bucal sí), y la cobertura de Medicaid para adultos varía ampliamente según el estado.

También será crucial, dice Northridge, superar nuestra obsesión cultural con los dientes blancos brillantes y concentrarnos en «mejorar la salud en lugar de solo la apariencia». Por ejemplo, una forma indolora y de bajo costo de detener la caries dental sin perforar el tejido dañado y agregar empastes o coronas, una sustancia pintada llamada fluoruro de diamina de plata, no se usa ampliamente porque deja una mancha oscura permanente en el esmalte. . Sin embargo, podría ser un tratamiento ideal para los pacientes más vulnerables, desde niños pequeños hasta adultos mayores. “Necesitamos encontrar mejores formas de llegar a diferentes poblaciones en todas las edades”, dice. “Reúnase con ellos donde estén y bríndeles lo que sea posible. En lugar de un espejismo lejano «.

Fuente: Kim Tingley Mayo 19, 2021, New York Times